Moni meistä kärsii allergioista: siitepölystä, allergisoivista ruoka-aineista tai lemmikkieläimistä.

Allergian esiintyessä elimistössä on vasta-aineita tai herkistyneitä valkosoluja allergiaa aiheuttavaa ainetta eli allergeenia kohtaan. Allergioita on erilaisia ja oireetkin ovat monimuotoisia. Nopeissa allergioissa oireet alkavat minuuteissa tai kymmenissä minuuteissa allergeenien joutumisesta elimistöön. Hitaissa allergioissa oireet alkavat vasta tuntien tai päivien kuluttua altistuksesta.

Nopeaa allergiaa kutsutaan atooppiseksi allergiaksi. Elimistössä syntyy immunoglobuliini E – vasta-aineita, kun se kohtaa ympäristön tavallisia valkuaisia, kuten siitepölyjä, eläinten hilseitä ja ruoka-aineita. Vasta-aineita voi syntyä myös yksinkertaisia kemikaaleja, kuten formaldehydiä, alkoholia, etikka tai lääkeaineita, kohtaan. Vasta-aineet kiinnittyvät iholle ja limakalvoille syöttösolujen pinnalle. Kun allergian aiheuttaja eli allergeeni reagoi vasta-aineiden kanssa syöttösolun pinnalla, syöttösolusta vapautuu histamiinia sekä muita verisuoniin vaikuttavia, tulehduttavia tekijöitä. Kohde-elimestä riippuen seurauksena voi esiintyä kutinaa, nokkosihottumaa, allergista nuhaa ja silmätulehdusta ja astmaa, sekä atooppista ihottumaa, ruoka-allergiasta johtuvia vatsavaivoja tai anafylaktinen reaktio.

Taipumus allergioihin on perinnöllistä. 40-45 % nuorista aikuisista on herkistynyt siitepölyille, eläimille tai ruoka-aineille. Atooppista allergiaa tutkitaan ihopistokokein ja verikokein. Pienten lasten ruoka-aineallergiat paranevat useimmiten kouluikään mennessä. Sen sijaan siitepöly- ja eläinallergiat pysyvät aina aikuisikään asti, tavallisesti läpi elämän. Siitepölyallergioita ja joskus eläinallergioita voidaan hoitaa siedätyshoidon avulla. Siitepölyallergioihin liittyy usein ruoka-allergioita ns. ristiallergian kautta, kuten koivu-hedelmä-juuresallergia, pujo-selleri-porkkana-juuresallergia ja lateksi-hedelmä-vihannesallergia.

Hitaasta allergiasta suuri osa on kosketusallergiaa. Esimerkiksi noin joka kymmenes nuori nainen ja pari prosenttia miehistä on herkistynyt nikkelille. Kullalle allergisia on noin niin ikään joka kymmenes nainen ja noin prosentti miehistä. Muita yleisiä kosketusallergian aiheuttajia ovat hajusteet ja kumikemikaalit. Kosketusallergian ilmeneminen vie viikkoja, usein jopa vuosia. Allerginen kosketusihottuma esiintyy allergeenin kosketuskohdalla kutiavana, punoituksena, hilseilevänä ja lievänä turvotuksena. Kosketusallergia todetaan lapputesteillä.